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Universität zu Köln
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Mathematisch-Naturwissenschaftliche Fakultät
Fachgruppe Physik

I. Physikalisches Institut

Methylchlorid im Weltall ist kein Hinweis auf außerirdisches Leben.

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Eine Gruppe Wissenschaftler der Harvard University in Cambridge, MA, der Københavns Universitet in Dänemark, der Universität Bern in der Schweiz, der Universität zu Köln und anderen hat zu ersten Mal eine Organohalogenverbindung, Methylchlorid (CH3Cl), im All entdeckt. Methylchlorid, auch bekannt als Chloromethan oder Freon-40, kommt als Spurengas in der Erdatmosphäre vor, wo es durch industrielle, aber auch natürlich Prozesse erzeugt wird. Deshalb habe Astrobiologen Organohalogenverbindungen, insbesondere Methylchlorid, als einen Indikator für extraterrestrisches Leben angesehen. Die berichteten Funde in einem Sternentstehungsgebiet und in einem Kometen können aber nicht mit biotischen Prozessen in Verbindung gebracht werden, so dass Methylchlorid nicht als eindeutiger Hinweis auf extraterrestrisches Leben gesehen werden kann.

Im Rahmen des Protostellar Interferometric Line Survey, PILS, wurden mit dem Atacama Large Millimeter Array (ALMA) radioastronomische Beobachtungen zwischen 329 und 362 GHz in Richtung des Sternentstehungsgebietes IRAS 16293-2422 in der ρ Ophiuchi-Molekülwolke (Sternbild Schlangenträger) gemacht. Methylchlorid wurde eindeutig anhand von Emissionslinien der beiden Isotopologe CH335Cl und CH337Cl identifiziert. Für die radioastronomische Indentifizierung von Molekülen sind üblicherweise Messungen im Labor notwendig, die etwa in der international wichtigen Cologne Database for Molecular Spectroscopy, CDMS, oder dem JPL-Katalog bereit gestellt werde.
In dem IRAS 16293-2422-Gebiet entstehen zwei Sterne mit sonnenähnlichen Massen. In früheren Publikationen, u.a. des PILS-Projektes, wurden viele organische Moleküle in diesem jungen Sternenstehungsgebiet gefunden, darunter Vorläufermoleküle von Zuckern und von Aminosäuren.

Pressemitteilungen der ESO, der Universität Bern und der Universität zu Köln.
Verknüpfungen zur CDMS, zur Laborastrophysikgruppe der Universität zu Köln, zur PILS-Internetseite, zu Atacama Large Millimeter Array, ALMA und zum Space Research & Planetary Sciences (WP) der Universität Bern.
Wissenschaftlicher Artikel: E. C. Fayolle, K. I. Öberg, J. K. Jørgensen, K. Altwegg, H. Calcutt, H. S. P. Müller, M. Rubin, M. H. D. van der Wiel, P. Bjerkeli, T. L. Bourke, A. Coutens, E. F. van Dishoeck, M. N. Drozdovskaya, R. T. Garrod, N. F. W. Ligterink, M. V. Persson, S. F. Wampfler und das ROSINA-Team, Protostellar and Cometary Detections of Organohalogens, Nature Astronomy 1 (2017), 703–708, Nature Astronomy 1 (2017), 703–708,
dazu gehöriger News & Views-Beitrag: Marcelino Agúndez, Organohalogens in Space Nature Astronomy 1 (2017), 655–656 und
Editorial: The Organic Universe, Nature Astronomy 1 (2017), 641.


Methyl Chloride in Space is no Indicator of Extraterrestrial Life.

A group of scientists from Harvard University in Cambridge, MA, Københavns Universitet in Denmark, the Universität Bern in der Switzerland, the Universität zu Köln and others has found for an organohalogen, methyl chloride (CH3Cl), for the first time in space. Methyl chloride, also known as chloromethane or Freon-40, is a trace gas in Earth's atmosphere, where it is produced by industrial as well as natural processes. For that matter, astrobiologists viewed organohalogens, and in particular methyl chloride, as a marker for extraterrestrial life. However, the detections in a starformation region and in a comet cannot be linked to biotic processes. Therefore, methyl chloride cannot be an unambiguous indicator for extraterrestrial life.

Radio-astronomical observations of the IRAS 16293-2422 star-forming region in the ρ Ophiuchi molecular cloud (constellation Ophiuchus or serpent-bearer) were carried out between 329 und 362 GHz using the Atacama Large Millimeter Array (ALMA) in the framework of the Protostellar Interferometric Line Survey, PILS. Methyl chloride was identified unambiguously through emission lines pertaining to both CH335Cl and CH337Cl isotopologs. The radio-astronomical identification of molecules requires usually measurements in the laboratory. The results are provided in the internationally important Cologne Database for Molecular Spectroscopy, CDMS or the JPL catalog.
Two stars of approximately Solar mass are forming in the IRAS 16293-2422 region. Several organic molecules were identified in this region in earlier publications, in part from the PILS project; among the molecules are precursors to sugars and to amino acids.

Press releases of ESO, the Harvard University, and the Universität zu Köln.
Links to the CDMS, to the Laboratory Astrophysic Group of the Universität zu Köln, to the PILS web page, to the Atacama Large Millimeter Array, ALMA, and to the Space Research & Planetary Sciences (WP) of the Universität Bern.
Scientific article: E. C. Fayolle, K. I. Öberg, J. K. Jørgensen, K. Altwegg, H. Calcutt, H. S. P. Müller, M. Rubin, M. H. D. van der Wiel, P. Bjerkeli, T. L. Bourke, A. Coutens, E. F. van Dishoeck, M. N. Drozdovskaya, R. T. Garrod, N. F. W. Ligterink, M. V. Persson, S. F. Wampfler, and the ROSINA team, Protostellar and Cometary Detections of Organohalogens, Nature Astronomy 1 (2017), 703–708,
related News & Views contribution: Marcelino Agúndez, Organohalogens in Space Nature Astronomy 1 (2017), 655–656 and
Editorial: The Organic Universe, Nature Astronomy 1 (2017), 641.

(hspm, 2017-10-04); picture credit: ESO press release 1732